В течение трех десятилетий своей работы Директорату по охране окружающей среды удалось сформировать философию ОЭСР, заключающуюся в том, что политика экономического роста и охраны окружающей среды должны взаимно дополнять и укреплять друг друга. Директорат изучает вопросы взаимовлияния политики охране окружающей среды и торговой, энергетической и сельскохозяйственной политики, а также экономические аспекты изменений климата и вопрос влияния природовосстановительных работ на повышение уровня занятости. Учет экологических факторов при выработке экономической политики привел к созданию таких инструментов, как принцип «за загрязнение окружающей среды – плати» и методов расчета стоимости природных ресурсов, до недавнего времени считавшихся «бесплатными».

Директорат по охране окружающей среды проводит постоянный мониторинг соблюдения экологических требований и публикует результаты экологических данных в выходящем на регулярной основе сборнике «Состояние окружающей среды».

Ведется также публикация экологических данных по странам-членам ОЭСР.

Директорат также отвечает за разработку мер по сокращению и контролю над загрязнением окружающей среды, включающих утилизацию и безопасное захоронение отходов, уменьшение выбросов транспортных средств и внедрение «чистых» технологий. Обеспечение экологической безопасности и здоровья населения включает меры, внедряемые в области производства химической продукции: стандартизация процедур химического анализа и оценки безопасности химических продуктов, стандартизация формата данных и лабораторных методов анализа, а также международный обмен информацией в областях, ранее относимых преимущественно к вопросам национальной политики.